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¿Qué es una empresa pública y cuáles son sus características?

Indian Oil Corporation una empresa pública india

¿Qué es una empresa de pública?

Una empresa pública o de propiedad estatal (EPE) es una entidad legal creada por un gobierno para participar en actividades comerciales a nombre del estado. Puede ser propiedad total o parcial de un gobierno y generalmente está destinada a participar en actividades comerciales específicas.

Las empresas públicas son comunes en todo el mundo, incluso en los Estados Unidos, donde las empresas hipotecarias Freddie Mac y Fannie Mae se consideran empresas patrocinadas por el gobierno (GSE).

Entendiendo el funcionamiento de la empresa pública

También conocidas como corporaciones de propiedad del gobierno (GOC), las entidades de propiedad estatal o empresas públicas no deben confundirse con las empresas que cotizan en bolsa con acciones que son propiedad en parte de un organismo gubernamental, ya que estas empresas son verdaderamente corporaciones públicas o de mercado abierto que tienen una entidad gubernamental como una de sus accionistas.

La empresa de propiedad estatal (SOE) o empresa pública es un fenómeno global y tales organizaciones existen en los Estados Unidos, China, Sudáfrica, Noruega y Nueva Zelanda. Legalmente, la mayoría de las empresas públicas califican como entidades comerciales, lo que les otorga todos los derechos y responsabilidades asociados con ellas. Esto significa que normalmente están obligadas a seguir las leyes y reglamentos que rigen el funcionamiento de su tipo de negocio, y también pueden ser consideradas responsables de sus acciones.

Ejemplos de empresa pública en todo el mundo

Dentro de los Estados Unidos, las compañías hipotecarias Freddie Mac y Fannie Mae son algunas de las empresas públicas más reconocidas por sus ciudadanos, pero las empresas estatales no se limitan a otorgar préstamos.

En China, varias empresas cuentan con respaldo estatal, como el Hotel Jin Jiang, que es propiedad y está controlada por el gobierno de Shanghai. Eskom, la empresa de energía con sede en Sudáfrica, es la undécima empresa más grande del mundo en términos de capacidad de generación de electricidad, y es una empresa pública del gobierno sudafricano. Muchos sistemas de transporte público y servicios públicos son empresas estatales, al igual que los servicios postales y algunas operaciones mineras.

Empresa pública y corporativización

A veces, una empresa pública se crea a partir de una agencia gubernamental a través de un proceso llamado corporativización. Esto permite que la agencia se convierta en una empresa con fines de lucro. A menudo, la empresa estatal recién formada todavía opera con los objetivos del gobierno en mente, pero oficialmente opera como una empresa comercial. A veces, los gobiernos de los países en desarrollo crearán una empresa pública en un sector que desea desarrollar o explotar para impulsar su posición económica en el escenario mundial, como la industria petrolera en Brasil o la industria de las telecomunicaciones en Argentina.

Empresa pública y las ganancias del estado

Aunque una empresa de propiedad estatal es una entidad comercial con fines de lucro, hay algunas que no producen ganancias o beneficios. Por ejemplo, el sistema postal de EE. UU. puede estar funcionando con pérdidas durante largos períodos de tiempo. Si bien se puede permitir que algunas empresas estatales fracasen, las que son importantes para la operación del estado pueden recibir financiamiento del gobierno para continuar con sus operaciones, en particular las que se consideran críticas para la infraestructura de un país. En estos casos, las empresas estatales en realidad le cuestan dinero al gobierno en lugar de generar ingresos. En el caso de China, esto ha llevado a algunos a acusar al gobierno de apuntalar artificialmente a las llamadas corporaciones zombis que de otra manera cerrarían.

Empresas estatales en Europa y Estados Unidos, y prestación de servicios públicos

Aunque la prestación de estos servicios por parte de empresas públicas es una práctica común en Europa y en otros lugares, en los Estados Unidos las empresas privadas generalmente están autorizadas a proporcionar tales servicios sujetos a estrictas regulaciones legales. En algunos países, industrias como los ferrocarriles, la minería del carbón, el acero, la banca y los seguros se han nacionalizado por razones ideológicas, mientras que otro grupo, como el de armamento y fabricación de aviones, se ha incorporado al sector público por razones estratégicas. En los países comunistas, la mayoría de las formas de producción, comercio y finanzas pertenecen al estado; en muchos países recientemente independizados y menos desarrollados, existe un sector de empresas públicas muy grande.

En Europa, el patrón predominante es una economía mixta con empresas públicas que operan al lado de corporaciones privadas. En Gran Bretaña durante los primeros años del siglo XX, la oficina de correos, los servicios públicos, el armamento y el Puerto de Londres pertenecían al sector público; a ellos se agregaron posteriormente diversas formas de transporte público, ampliando así notablemente el papel del sector estatal. Bajo el gobierno laborista de 1946-1950, se llevó a cabo un programa de nacionalización masiva que abarcó la minería del carbón, la industria del hierro y el acero, la industria del gas, los ferrocarriles y el transporte por carretera de larga distancia. Durante el régimen conservador de la primera ministra Margaret Thatcher (1979-1990), se privatizaron muchas empresas públicas. El gobierno francés de la posguerra emprendió un extenso programa de nacionalización similar que incluía bancos, compañías de seguros, casas financieras y empresas manufactureras. Muchos fueron posteriormente privatizados.

Estados Unidos tiene pocas empresas públicas. Estas incluyen, irónicamente, uno de los modelos mundiales para tales empresas, la Autoridad del Valle de Tennessee, establecida en 1933. En 1970, el sistema postal de los Estados Unidos, hasta entonces un departamento del poder ejecutivo del gobierno federal, se convirtió en una corporación de propiedad estatal.

Por definición, las empresas públicas están destinadas a funcionar en el interés público. Esto da lugar a una serie de problemas organizativos y comerciales. Un problema es cómo conciliar la necesidad de un control político estrecho con la necesidad de una autonomía de gestión suficiente.

La forma de corporación pública, ampliamente utilizada en Gran Bretaña y ampliamente copiada en otras partes del mundo, es creada mediante una ley especial del Parlamento que define sus poderes, estructura de gestión y relación con los organismos gubernamentales. Como corporación tiene entidad legal. La tesorería satisface sus requisitos de capital, pero se supone que cubrirá sus gastos corrientes con sus operaciones comerciales normales. Sus empleados no son funcionarios públicos y la alta dirección suele ser nombrada por el ministro a cargo. Otra forma administrativa que es popular en algunas partes del mundo es la empresa estatal, que es simplemente una sociedad anónima ordinaria cuyas acciones pertenecen total o parcialmente al estado.

Las empresas públicas generalmente están destinadas a pagar su camino a largo plazo y, sin embargo, pueden estar sujetas a restricciones políticas en su política de precios que podrían estar en conflicto con ese objetivo. Por el contrario, por razones sociales, pueden recibir subsidios ocultos o disfrutar de una protección adicional que no está disponible para los competidores. Tales factores tienden a distorsionar las operaciones comerciales normales de la corporación o la empresa y, a menudo, conducen a la desorientación gerencial. En parte debido a estas consideraciones no comerciales, las empresas públicas pueden parecer muy ineficientes y, en tiempos de condiciones comerciales difíciles, pueden ser una pérdida de recursos públicos.

Sin embargo, la medición de la eficiencia de una empresa pública no es un asunto fácil. Cuando produce un producto comercializable, como carbón o acero, que compite con otros productos, se puede adoptar el criterio comercial normal de beneficio para evaluar su rendimiento. En el caso de una empresa de servicios públicos que disfruta del poder de monopolio, los economistas han desarrollado conceptos como el análisis de costo-beneficio como herramienta de medición del desempeño. En los últimos años, muchas empresas estatales en el mundo desarrollado han recibido objetivos financieros que tienen en cuenta tanto sus responsabilidades sociales como comerciales.

Características de las empresas públicas

La empresa pública, como organización de negocios establecida y administrada por el gobierno tiene algunos elementos y características tales como la propiedad y el control por parte del gobierno, así como una preocupación notable por prestar un servicio al público, a un interés estratégico de la nación. Pero al mismo tiempo tiene características como la autonomía, carácter de continuidad, y otras.

Las características más notables de la empresa pública son las siguientes:

1. Son empresas de negocios del gobierno

Las empresas públicas son empresas de negocios establecidas por los gobiernos. Ellas están comprometidas en la manufactura, el marketing, así como en servicios públicos. El gobierno hace asignaciones presupuestales para las empresas públicas, lo que significa que ellas son financiadas por el estado.

2. Administración, propiedad y control del gobierno

Las empresas públicas son propiedad del gobierno. La proporción de acciones o participación del gobierno en este tipo de empresas en términos de capital va desde el 51% al 100%. Así que estas empresas reciben ayuda externa del gobierno lo cual puede colocarlas en una ventaja desproporcionada ( en ocasiones) frente a los emprendimientos privados. El nivel máximo de administración de las empresas públicas siempre es nombrado por el gobierno. Este nivel de administración consiste en la junta de directores y en el director ejecutivo. Así mismo, las empresas públicas, dado el nivel de injerencia en el nombramiento de directivos y personal por parte del gobierno y entidades políticas afiliadas a este (como es el caso de legisladores y gobernantes locales) puede ser un escenario en el que las prácticas de corrupción sean mucho más notorias que en otros escenarios. Por estos motivos, no es extraño ver que en muchos países en vías de desarrollo, las empresas públicas sean lugares de colocación en puestos de trabajo para los amigos del gobierno y las élites políticas locales.

3. Su principal motivación es el servicio público

El Banco Agrario de Colombia, una de las empresas públicas más importantes de este país y cuyo fin es prestar dinero con bajas tasas de interés a los agricultores colombianos.

Generalmente, las empresas públicas tienen una preocupación especial o el propósito de servir al bien común o a los intereses públicos. Ellas proveen servicios y bienes esenciales para el público (el conjunto de los ciudadanos) a un precio razonable. Estas empresas están guiadas por el interés en el bienestar social. Ellas también generan ganancias y pagan impuestos al gobierno.

4. Autonomía

Las empresas públicas disfrutan de autonomía o de semi-autonomía en sus operaciones. Ellas funcionan como las compañías y las corporaciones privadas en este nivel. El gobierno no interfiere en su funcionamiento del día a día. De manera, que la autonomía es una característica notable de las empresas públicas.

5. Responsabilidad pública

Las empresas públicas tienen que responder públicamente por sus acciones y finanzas. Ellas son responsables ante las entidades legislativas y ejecutivas del estado por su desempeño. Un auditor general reporta al congreso, cámara o parlamento ( o a un departamento del presidente o del primer ministro) los resultados de la empresa. Estas empresas también tienen que responde ante el público por medio del gobierno.

6. Tienen un estatus legal separado

Las empresas públicas tienen un estatus legal separado. Ellas son establecidas por una ley especial del Congreso, o por una ley de compañía o por otros tipos de leyes. Las empresas públicas pueden entrar a realizar contratos a su propio nombre. Estas empresas también pueden ser demandas en las cortes de justicia.

7. Existencia continuada

La continuidad es otra de las características de las empresas públicas porque ellas tienen una existencia continuada y estabilidad. Ellas son creadas por la ley y pueden ser disueltas solamente por la ley. Los cambios en la participación accionaria, la administración y el número de empleados de las compañías públicas no afecta la continuidad de las empresas públicas.

8. Pueden responder a intereses estratégicos del gobierno

Las empresas públicas también son únicas en sus características, en el sentido de que pueden responder a intereses estratégicos fundamentales del estado. Algunos de estos intereses pueden ser: asegurar la producción de energía de la nación como en el caso de las empresas petroleras o de las hidroeléctricas. Estas empresas también pueden responder a intereses esenciales para la defensa estratégica de la nación como la producción de armas o asegurar el transporte de los ciudadanos en las ciudades. Cuando estos elementos de interés nacional se presentan, la rentabilidad de dichas empresas pasará a un segundo plano y en su lugar, lo que importará será la defensa de los intereses nacionales fundamentales.

Críticas a las empresas públicas

Desde múltiples perspectivas y espectros ideológicos, las empresas públicas han sido objeto de importantes críticas. Las principales críticas suelen provenir de los sectores liberales o neoliberales, quienes acusan a las empresas públicas de ineficientes y ser costosas para los estados. Los grupos ideológicos neoliberales durante mucho tiempo han propugnado por la existencia de estados pequeños, que sean austeros y que no malgasten los recursos del público, ya que consideran que los estados grandes frecuentemente terminan derrochando los activos del estado, los cuales se pagan con los impuestos de los contribuyentes.

Así, se señala que algunas de las desventajas de las empresas públicas pueden ser las siguientes:

Las operaciones de las corporaciones pueden verse enfrentadas con grandes ineficiencias.

Puede tomar mucho tiempo decidir alguna política y llevarla a cabo.

Se requiere mucho capital para poner en marcha este tipo de empresas.

La laxitud en las tareas por parte del personal puede también afectar la eficiencia general de las empresas.

Las condiciones pobres de servicio en las empresas pueden usualmente afectar la dedicación y el compromiso de los trabajadores.

Los frecuentes reemplazos de los miembros de la junta directiva y los cambios abruptos en las políticas de la empresa pueden tener un impacto negativo en estas organizaciones.

Muchos funcionarios del gobierno usan las empresas públicas como un medio para enriquecerse indebidamente, apropiándose de los recursos de la nación, así como espacios para apuntalar su capital político, nombrando a funcionarios recomendados por sus conexiones en la administración del estado.

Ventajas de las empresas públicas

Por otra parte, aunque las empresas públicas suelen mostrar en algunas ocasiones grandes niveles de ineficiencia que le cuestan al estado mucho dinero, también es cierto que las actividades de este tipo de empresas pueden reportar importantes beneficios cuando son bien administradas.

Así, las empresas públicas pueden se importantes núcleos de innovación y desarrollo económico cuando el sector privado es reluctante a invertir en tiempos de crisis económicas pronunciadas.

Entre otras ventajas de las empresas públicas encontramos que:

Tienen una existencia a perpetuidad, lo cual garantiza un alto nivel de estabilidad a sus trabajadores y genera un alto nivel de confianza en diversos actores económicos que pueden encontrar en estas empresas un proveedor fiable o un prestador de servicios con el cual pueden contar independientemente de las circunstancias.

Las empresas públicas son responsables de sus acciones ante el público. En este sentido, dichas empresas pueden ser auditadas y responsabilizadas por sus acciones con mucha mayor facilidad que las empresas privadas. Así, en el caso de que una empresa pública este generando un daño al medio ambiente o al bien común, esta situación puede ser mucho más fácilmente detectada y enfrentada que en el caso de una empresa privada.

Puede generar ingresos importantes para el sector público. Esta es una de las grandes ventajas de las empresas públicas, ya que esto disminuye la carga tributaria que el estado tiene que imponer sobre los ciudadanos con el fin de financiar el funcionamiento del estado y las acciones sociales del mismo.

Teniendo en cuenta que las empresas públicas proveen importantes ingresos al estado en muchas ocasiones, es entendible por qué cuando se propone un proyecto de privatización de una empresa pública, numerosos actores sociales como los trabajadores y la ciudadanía en general protestan contra las políticas privatizadoras.

Proveen instalaciones de infraestructura para los ciudadanos:

En muchas áreas de la geografía de la nación, el sector privado no invertirá debido a que tiene la impresión de que es poco rentable hacerlo. Sin embargo, al no estar constreñidas por las políticas de rentabilidad, sino más bien por el interés del bien común, las empresas públicas pueden actuar rápidamente para proveer instalaciones de carácter público al conjunto de los ciudadanos. Entre los muchos servicios que pueden ofrecer se encuentran el agua potable, la energía, el transporte, entre otros. Todos estos servicios resultan ser esenciales para que los ciudadanos puedan llevar una vida digna. Así, cuando el sector privado no puede facilitar estos servicios, la acción del sector público resulta sumamente esencial.

Con información de Investopedia.

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