Conceptos

¿Qué es el proteccionismo económico y cuáles son sus características?

Proteccionismo

El proteccionismo se refiere a las políticas gubernamentales que restringen el comercio internacional para ayudar a las industrias domésticas a prosperar. Las políticas proteccionistas se implementan usualmente con el objetivo de mejorar la actividad económica dentro de una economía doméstica. Sin embargo, estas políticas también se pueden implementar por razones de seguridad o de calidad de los productos.

Ideas generales sobre el proteccionismo económico

Las políticas proteccionistas típicamente se enfocan en las importaciones, pero también involucran otros aspectos del comercio internacional, tales como los estándares de productos y los subsidios gubernamentales.

Los beneficios del proteccionismo hoy son objeto de un intenso debate entre los economistas. Mientras que los economistas pro-libre mercado generalmente se oponen a él, también hay un grupo de pensadores, especialmente entre los de tendencias de izquierda económica, que consideran que el proteccionismo puede ayudar a impulsar el desarrollo de una economía nacional.

Los críticos del proteccionismo argumentan que en el largo plazo, el proteccionismo frecuentemente hiere a las personas y entidades que supuestamente buscaba proteger. Ellos afirman que el proteccionismo ralentiza el desarrollo económico e incrementa la actividad inflacionaria. La mejor alternativa frente a las propuestas proteccionistas, argumentan sus críticos, es el libre comercio.

Los defensores del proteccionismo argumentan que las políticas de este estilo pueden ayudar a crear empleos en los sectores domésticos. Ellos indican también que con el proteccionismo se incrementa el producto interno bruto, y se hace que la economía doméstica sea más competitiva a escala global.

Tipos de herramientas proteccionistas

Tarifas

Las tarifas de importación son una de las principales herramientas que usan los gobiernos cuando buscan poner en marcha políticas proteccionistas. Hay tres principales conceptos de tarifas de importación que pueden ser teorizados como medidas proteccionistas.

En general, todas las formas de tarifas de importación son cargadas al país importador y son documentadas en las aduanas del gobierno. Las tarifas de importación incrementan los precios de las importaciones para un país.

Por otra parte, las tarifas científicas son tarifas de importación que se colocan sobre la base de cada ítem, incrementando los precios de los bienes para el importador y trasladando precios más altos a los compradores. Las tarifas de importación de punto de peligro generalmente están enfocadas en una industria específica.

Los gobiernos pueden colocar tarifas alas importaciones con el fin de proteger a la industria local.

Estas tarifas involucran el cálculo de los niveles en los cuales un incremento o caída en el precio de las tarifas podría causar un daño significativo a una industria en general. Los cambios bruscos en las tarifas podrían potencialmente llevar a una industria a un grave peligro, como es el caso de desaparecer en una economía nacional.

Otros peligros de las tarifas de importación son las tarifas retaliatorias. Las tarifas retaliatorias son las que otra nacion impone como respuesta a tarifas excesivas que han sido decretadas por sus socios comerciales. Un ejemplo de esto es el caso de la guerra comercial entre China y Estados Unidos durante el mandato de Donald Trump. Ambas naciones impusieron tarifas respectivamente sobre los bienes importados desde la otra nación.

La guerra comercial de 2018 entre Estados Unidos y China involucró medidas proteccionistas.

Cuotas de importación

Las cuotas de importación son barreras no tarifarias colocadas para limitar el número de productos que se importan durante un periodo específico de tiempo. El propósito de las cuotas es limitar la oferta de determinados productos que un exportador provee a un importador. Esta, típicamente, es una acción menos drástica que tiene un efecto marginal en los precios y lleva a una demanda más alta por los bienes domésticos para cubrir la escasez de bienes importados.

Las cuotas también pueden ser colocadas para prevenir las prácticas de dumping, las cuales ocurren cuando los productores de una nación extranjera exportan sus productos a un precio más bajo que el de los costos de producción. Un embargo, en el cual la importación de un cierto tipo de productos es completamente prohibida, es la forma más severa de cuota.

Estándares de producto

La seguridad de los productos y su calidad, o la de sus materiales, son típicamente las preocupaciones más frecuentes cuando se trata de colocar estándares de productos. El proteccionismo de estándares de productos puede ser una barrera que limita las importaciones con base en los controles internos de un país.

Algunos países pueden tener bajos estándares regulatorios en áreas como la preparación de comidas o la propiedad intelectual, o en los materiales de producción. Esto puede llevar a un requerimiento de estándar de producto o al bloqueo de ciertas importaciones debido a la implementación regulatoria. En general, la restricción de importaciones por medio de estándares de producto frecuentemente puede llevar a un nivel más alto de producción doméstica. 

Por ejemplo, consideremos los quesos franceses que son hechos con leche entera en lugar de leche pasteurizada. En este caso, el queso debe tener al menos 60 días de producción antes de ser importado a Estados Unidos, porque el proceso para producir muchos tipos de queso francés frecuentemente involucra 50 días o menos. Esto le da una ventaja a los quesos estadounidenses, porque se prohíbe la importación de los quesos más populares franceses que son producidos en tiempo récord. 

Subsidios gubernamentales 

Los subsidios gubernamentales vienen en varias formas. Generalmente, ellos pueden ser directos o indirectos. Los subsidios directos proveen a los negocios con pagos de dinero. Los subsidios indirectos vienen en la forma de ahorros especiales tales como préstamos sin intereses y exenciones de impuestos. 

Cuando se exploran los subsidios a ofrecer, los funcionarios de gobierno pueden elegir entre proveer subsidios directos o indirectos en áreas de producción, empleo, impuestos, propiedad, y otros. 

Cuando se busca impulsar la balanza comercial de un país, una nación también puede elegir entre ofrecer subsidios a los negocios para las exportaciones. Los subsidios de exportación proveen un incentivo para que los negocios domésticos se expandan globalmente al incrementar sus exportaciones internacionalmente. 

Manipulación de la moneda local 

La manipulación de la moneda es el intento deliberado de un país para reducir el valor de su moneda. Mientras que esto puede hacer que las exportaciones sean más baratas y competitivas en el corto plazo, la manipulación de moneda también puede resultar en la retaliación de otras naciones y comenzar una guerra de divisas. Una de las formas en que las naciones pueden reducir el valor de su moneda es por medio de una tasa de intercambio fija. 

Otra manera de manipular la moneda es al crear tanta deuda nacional que haga que la moneda local sea menos valiosa. 

Después de su inserción en la OMC, en el año 2001, China ha sido un ejemplo de manipulación de las tasas de intercambio de moneda. El gobierno chino ha establecido una tasa de intercambio en la que el renminbi chino es menos valioso frente a otras monedas, como el dólar americano, y así logra que sus productos sean más atractivos y baratos en el comercio internacional. 

¿Cuáles son los ejemplos de proteccionismo? 

Los ejemplos comunes de proteccionismo son las tarifas, cuotas de importación y subsidios. Todas estas herramientas están destinadas a promover las compañías domésticas al hacer que los productos extranjeros sean más costosos o escasos. 

La amplia implementación de barreras proteccionistas en relación a los bienes importados de un país determinado pueden llevar a guerras comerciales. Por ejemplo, en el 2018 el gobierno de Donald Trump impuso una serie de medidas proteccionistas que involucraban altos aranceles al acero y al aluminio importados desde China. Como respuesta, el gobierno chino impuso también una serie de barreras arancelarias a las importaciones provenientes desde Estados Unidos. 

¿Por qué existe el proteccionismo económico? 

A través de la historia, las guerras y las depresiones económicas ( o recesiones) han llevado un incremento en el proteccionismo. Por otra parte, la paz y la prosperidad han tendido a animar el libre comercio. 

Las monarquías europeas favorecieron el proteccionismo en los siglos XVII y XVIII en un intento por incrementar el comercio y fortalecer sus economías domésticas a expensas de otras naciones. Estas políticas, hoy desacreditadas, se llegaron a conocer como mercantilismo

Gran Bretaña comenzó a abandonar sus tarifas protectoras en la primera mitad del siglo XIX, después de haber logrado la preeminencia económica en Europa. Gran Bretaña despreció el proteccionismo y acogió el libre comercio en 1846, cuando se abolieron las Leyes del Maíz y las tarifas de importación de granos. 

Las políticas proteccionistas en Europa fueron relativamente suaves hasta la segunda mitad del siglo XIX, aunque Francia, Alemania, y otros países se vieron obligados algunas veces a imponer tarifas arancelarias como un medio para proteger al creciente sector industrial inglés de la competencia. 

En 1913, las tarifas de aduanas eran bajas en la mayoría de la naciones occidentales. Así mismo, las cuotas de importación rara vez se usaban. Fue el daño y la dislocación causados por la Primera Guerra Mundial que inspiraron un renovado auge de las medidas proteccionistas en Europa para los años veinte. Durante la Gran Depresión de 1930, los niveles récord de desempleo engendraron una epidemia de medidas proteccionistas. Como resultado el comercio mundial se hundió.

Proteccionismo en Estados Unidos y en la sociedad globalizada 

Estados Unidos tiene una larga historia como nación proteccionista. Las tarifas arancelarias alcanzaron su punto más alto en los 1820 y durante la Gran Depresión. Bajo la ley Smoot-Hawley de Tarifas (1930), el promedio de tarifas a bienes importados se incrementó aproximadamente en un 20%. 

Las políticas proteccionistas cambiaron hacia mediados del siglo XX, y en 1947 los Estados Unidos fueron una de las 23 naciones que firmaron el acuerdo recíproco de comercio del GATT. El GATT fue el acuerdo general de tarifas y comercio. El GATT fue enmendado en 1994 y fue reemplazado en 1995 por la Organización Mundial del Comercio en Ginebra. A través de las negociaciones de la OMC, la mayoría de las grandes naciones industrializadas y en vías de desarrollo han reducido de manera sustancial las tarifas y otras medidas proteccionistas. 

La Organización Mundial del Comercio fue creada con el fin de eliminar las barreras proteccionistas al comercio.

Los acuerdos recíprocos de la OMC limitan las medidas proteccionistas en lugar de eliminarlas completamente. Sin embargo, las llamadas a favor del proteccionismo todavía tienen fuerza, especialmente cuando las industrias en varios países sufren de la dureza económica y por las pérdidas de trabajo. Cuando las industrias se enfrentan a estas crisis, generalmente se considera que estas son culpa de la competencia extranjera. 

¿El proteccionismo es de izquierda o de derecha? 

Tradicionalmente el proteccionismo se ha caracterizado como una política de izquierda. Las políticas de derecha tienden generalmente a favorecer el libre comercio, el cual es la posición opuesta a la postura proteccionista. Los políticos de izquierda apoyan el populismo económico, del cual el proteccionismo es una parte importante. 

¿Cuáles son los argumentos a favor del proteccionismo? 

Los legisladores que favorecen las políticas comerciales de proteccionismo creen que estas favorecen la generación de empleos a nivel nacional. Así mismo, consideran que estas apoyan el crecimiento de las pequeñas compañías e industrias. Los políticos proteccionistas también dicen que estas proveen una capa de seguridad a la nación. 

Un argumento a favor del proteccionismo es la necesidad de proteger intereses vitales de la nación de los vaivenes del comercio internacional. Mientras que el libre comercio puede favorecer el traer productos baratos del extranjero, nunca se sabe cuándo las condiciones del mercado internacional pueden cambiar. En este caso, sería mejor asegurar la producción de bienes básicos nacionales (como alimentos, energía y otros, aunque estos puedan tener un costo superior hoy) que arriesgarse a enfrentar una escasez aguda de estos productos en medio de algún tipo de crisis global. 

Ventajas y desventajas del proteccionismo 

Ventajas 

Protege a las industrias nacionales de la competencia extranjera: Si un país está tratando de hacer crecer una nueva industria, las tarifas protegerán a ese sector de los competidores extranjeros. Esto les da a las compañías de la nueva industria el tiempo suficiente para desarrollar sus ventajas competitivas. 

Temporalmente crea trabajos para los trabajadores domésticos: La protección mediante tarifas, cuotas, o subsidios, les permite a la compañías domésticas contratar más trabajadores locales. Este beneficio se acaba tan pronto como otros países instalan medidas comerciales de retaliación al colocar medidas proteccionistas para sus industrias también. 

Desventajas 

Las compañías sin competencia decrecen en calidad: En el largo plazo, el proteccionismo debilita a las industrias. Sin competencia, las compañías no necesitan innovar. Con el proteccionismo, los productos domésticos pierden su calidad y son más costosos que los fabricados por compañías extranjeras. 

Contratación outsourcing: La contratación outsourcing es un resultado del declive de la competitividad en Estados Unidos. Este fallo es particularmente notable en los sectores de alta tecnología, ingeniería, y ciencia. El libre comercio abre nuevos mercados para que los negocios vendan sus productos. El Instituto Peterson de Economía Internacional estima que eliminar todas las barreras comerciales podría incrementar los ingresos de Estados Unidos en 500.000 millones de dólares. A mayor competencia, las empresas pueden desarrollar una mejor fuerza laboral y eliminar la contratación outsourcing. 

Desacelera el crecimiento económico: El proteccionismo causa más despidos, no menos. Si Estados Unidos se cerrara al libre comercio, otras naciones harían lo mismo. Estas acciones podrían causar el despido de millones de trabajadores estadounidenses, cuyos empleos dependen de las exportaciones. 

¿Libre comercio o proteccionismo? 

Mientras se considera que el libre comercio es más favorable para el crecimiento económico de las naciones y generar más competencia, es preciso tener en cuenta que las medidas proteccionistas pueden ser útiles en algunas circunstancias. Un ejemplo de esto es  cuando se trata de proteger a un sector esencial, tal como los alimentos y la energía.

En los casos en los que hay una guerra, una gran crisis o una disrupción de las cadenas de suministros globales, tal como la generada por la pandemia del coronavirus en 2020, las medidas de protección a los sectores clave de la economía, pueden ser extremadamente útiles para enfrentar la escasez internacional de productos.  

Pese a esto, en términos generales, el gran consenso económico de hoy es que las medidas proteccionistas hacen que la economía sea más ineficiente. Con el proteccionismo el crecimiento se ralentiza y las medidas de producto interno bruto terminan siendo mucho más débiles que sin él. En este sentido, el libre comercio se presenta como la alternativa más plausible.

Muchos economistas, como Joseph Stiglitz en su libro Capitalismo Progresista, argumentan la necesidad de apertura al libre comercio. Al mismo tiempo, defienden la necesidad de proteger a los trabajadores locales con medidas sociales específicas con el fin de que se adapten a las disrupciones causadas por el comercio global. En este sentido, un sano equilibrio entre la protección a las personas, no a las empresas, y el libre comercio, se presenta hoy como la mejor alternativa frente a las medidas proteccionistas. 

Con información de Investopedia y The Balance

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